O Ewigkeit, du Donnerwort

BWV 020 // For the First Sunday after Trinity

(Eternity, thou thundrous word) for alto, tenor and bass, vocal ensemble, oboe I-III, tromba da tirarsi, trumpet, bassoon, strings and basso continuo

Cantata BWV 20, the first work in Bach’s second Leipzig cycle, was composed in 1724 for the First Sunday after Trinity. Based on a hymn by Johann Rist (1642), the libretto explores the theme of eternal damnation as told in the parable of the rich man and Lazarus (Luke 16), thus providing Bach with the framework for a veritable “music of terror” that torments the listener with the prospect of God’s eternal punishment while dramatically charging us to reform our ways and reject worldly pleasures.

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Workshop
Reflective lecture

«Lutzogram» for the introductory workshop

Rudolf Lutz’s manuscript for the workshop
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Performers

Choir

Soprano
Olivia Fündeling, Guro Hjemli, Susanne Seitter, Noëmi Sohn Nad, Alexa Vogel

Alto
Jan Börner, Antonia Frey, Francisca Näf, Damaris Rickhaus, Lea Scherer

Tenor
Marcel Fässler, Manuel Gerber, Nicolas Savoy, Walter Siegel

Bass
Fabrice Hayoz, Philippe Rayot, Tobias Wicky, William Wood

Orchestra

Conductor
Rudolf Lutz

Violin
Renate Steinmann, Monika Baer, Elisabeth Kohler, Olivia Schenkel, Fanny Tschanz, Anita Zeller

Viola
Susanna Hefti, Matthias Jäggi, Martina Zimmermann

Violoncello
Maya Amrein, Hristo Kouzmanov

Violone
Markus Bernhard

Oboe
Kerstin Kramp, Ingo Müller, Shai Kribus

Bassoon
Susann Landert

Trumpet
Patrick Henrichs

Tromba da tirarsi
Patrick Henrichs

Organ
Nicola Cumer

Harpsichord
Thomas Leininger

Musical director & conductor

Rudolf Lutz

Workshop

Participants
Karl Graf, Rudolf Lutz

Reflective lecture

Speaker

Sibylle Lewitscharoff

Recording & editing

Recording date
06/27/2014

Recording location
Trogen

Sound engineer
Stefan Ritzenthaler

Director
Meinrad Keel

Production manager
Johannes Widmer

Production
GALLUS MEDIA AG, Switzerland

Producer
J.S. Bach Foundation of St. Gallen, Switzerland

About the work

Librettist

Text No. 1, 7, 11
Johann Rist (1642)

Text No. 2–6, 8–10
Arranger unknown

First performance
First Sunday after Trinity,
11 June 1724

In-depth analysis

A particular characteristic of the chorale cantata cycle is the immediate introduction of the hymn text within the orchestral overture, a concept that Bach realises in exemplary fashion in the introductory chorus by creating two complementary planes of music. On the first, the arrival of the heavenly Lord and our fear of his judgement – the “sword that through the soul doth bore” – are depicted by the strings in the typical dotted rhythms and short, rapid figures of the French overture, while on the second, the oboes illustrate the word “eternity” through sustained long-notes in gradual, measured steps – a setting that not only achieves the scenic realism of the “thunderous word” but also captures the textual ­import and permanence of “eternity”. These planes prevail in constant thematic exchange between the instrumental groups almost throughout the entire movement and serve as a potent reminder that humans, in their fallibility, are perpetually torn between these conflicting spheres and that the dimension of “eternity” is ever-present as both a threat and a promise.
Bach integrates the chorale line for line into the orchestral material, reinforcing the soprano melody with a slide trumpet. When the lively triple time of the courtly overture emerges in the middle section (somewhat at odds with the sorrowful text and severe harmonies), humanity seems to be overwhelmed by the force of a punishing power, one that is just as much beyond its comprehension as the complexity of the fugue that is almost lost in the flowing music. After building up to an unexpected climax, a series of exclamations by the strings and woodwinds in contrary motion closes the movement, invoking a deep sense of horror. In the grip of this bodily experience of despair (“So much my frightened heart doth quake, that to my gums my tongue doth cake”) every remnant of peace and comfort has departed. It is difficult to conceive of an overture ending in F major ever expressing more devastating severity.
And yet the first recitative and tenor aria only serve to intensify the message of perpetual damnation (“endless time, thou mak’st me anxious”), with the ritornello of the aria taking up the sustained “eternity” motive of the overture, and the small intervals illustrating the trembling “anxiety”. In the B section, the spectre of hell is then conjured up in a flourish of baroque figures, yet the “flames which are forever burning” do not erupt from the orchestra, but from the soloist in a massive coloratura figure, evoking not only the judgement at the end of time but also revealing the mental processes of Bach’s extraordinary, and ultimately healing, creative genius.
With excessive power and eloquence, the ensuing bass recitative then contrasts time and eternity ere the bass aria justifies humankind’s self-inflicted torment in a dancelike, yet impassively dogmatic interpretation: “The Lord is just in all his dealings: the brief transgressions of this world, he hath such lasting pain ordained”. And, although the following alto aria “O man deliver this thy spirit” is a summons to “take flight from Satan’s slavery”, the vocalist can hardly break free from the resolute sarabande of the strings. Accordingly, the chorale verse leaves little scope for optimistic self-deception: “So long a God in heaven dwells, and over all the clouds doth swell, such torments will not be finished.”
Following this most terrifying sermon, the second part of the cantata continues in a similar vein, with the bass aria and its brilliant trumpet motives warning against “error’s slumber”. The recitative “Forsake, O man, the pleasure of this world” then numbers the ruinous sins under the threat of an untimely death, ere the alto and tenor, in a duet accompanied solely by succinct continuo figures, implore the worldly to see the error of their ways. Despite these well-meaning appeals, the allusion to the parable of the rich (every)man, the emphasis on the word “pain” in the harrowing opposition of the vocal parts, not to mention the closing chorale clearly reveal the threat of punishment to be omnipresent. Seen in this light, the abrupt turnaround in the final chorale line “take me then when thou dost please, Lord Jesus to thy joyful tent!” expresses a resigned acceptance that sorrow, pain and agony of the soul are never-ending in this world, and that it is beyond the power of humans alone to overcome them.

Libretto

Erster Teil

1. Chor

O Ewigkeit, du Donnerwort,
o Schwert, das durch die Seele bohrt,
o Anfang sonder Ende!
O Ewigkeit, Zeit ohne Zeit,
ich weiss vor grosser Traurigkeit
nicht, wo ich mich hinwende.
Mein ganz erschrocken Herz erbebt,
dass mir die Zung am Gaumen klebt.

2. Rezitativ (Tenor)

Kein Unglück ist in aller Welt zu finden,
das ewig dauernd sei:
Es muss doch endlich mit der Zeit einmal verschwinden.
Ach! aber ach! die Pein der Ewigkeit hat nur kein Ziel;
sie treibet fort und fort ihr Marterspiel,
ja, wie selbst Jesus spricht,
aus ihr ist kein Erlösung nicht.

3. Arie (Tenor)

Ewigkeit, du machst mir bange,
ewig, ewig ist zu lange!
Ach, hier gilt fürwahr kein Scherz.
Flammen, die auf ewig brennen,
ist kein Feuer gleich zu nennen;
es erschrickt und bebt mein Herz,
wenn ich diese Pein bedenke
und den Sinn zur Höllen lenke.

4. Rezitativ (Bass)

Gesetzt, es dau’rte der Verdammten Qual
so viele Jahr, als an der Zahl
auf Erden Gras, am Himmel Sterne wären;
gesetzt, es sei die Pein so weit hinaus gestellt,
als Menschen in der Welt
von Anbeginn gewesen,
so wäre doch zuletzt
derselben Ziel und Maß gesetzt:
Sie müsste doch einmal aufhören.
Nun aber, wenn du die Gefahr,
Verdammter! tausend Millionen Jahr
mit allen Teufeln ausgestanden,
so ist doch nie der Schluss vorhanden;
die Zeit, so niemand zählen kann,
fängt jeden Augenblick
zu deiner Seelen ewgem Ungelück
sich stets von neuem an.

5. Arie (Bass)

Gott ist gerecht in seinen Werken:
Auf kurze Sünden dieser Welt
hat er so lange Pein bestellt;
ach wollte doch die Welt dies merken!
Kurz ist die Zeit, der Tod geschwind,
bedenke dies, o Menschenkind!

6. Arie (Altus)

O Mensch, errette deine Seele,
entfliehe Satans Sklaverei
und mache dich von Sünden frei,
damit in jener Schwefelhöhle
der Tod, so die Verdammten plagt,
nicht deine Seele ewig nagt.
O Mensch, errette deine Seele!

7. Choral

Solang ein Gott im Himmel lebt
und über alle Wolken schwebt,
wird solche Marter währen:
Es wird sie plagen Kält und Hitz,
Angst, Hunger, Schrecken, Feu‘r und Blitz
und sie doch nicht verzehren.
Denn wird sich enden diese Pein,
wenn Gott nicht mehr wird ewig sein.

Zweiter Teil

8. Arie (Bass)

Wacht auf, wacht auf, verlornen Schafe,
ermuntert euch vom Sündenschlafe
und bessert euer Leben bald!
Wacht auf, eh die Posaune schallt,
die euch mit Schrecken aus der Gruft
zum Richter aller Welt vor das Gerichte ruft!

9. Rezitativ (Altus)

Verlass, o Mensch, die Wollust dieser Welt,
Pracht, Hoffahrt, Reichtum, Ehr und Geld;
bedenke doch
in dieser Zeit annoch,
da dir der Baum des Lebens grünet,
was dir zu deinem Friede dienet!
Vielleicht ist dies der letzte Tag,
kein Mensch weiss, wenn er sterben mag.
Wie leicht, wie bald
ist mancher tot und kalt!
Man kann noch diese Nacht
den Sarg vor deine Türe bringen.
Drum sei vor allen Dingen
auf deiner Seelen Heil bedacht!

10. Arie (Duett Altus, Tenor)

O Menschenkind,
hör auf geschwind,
die Sünd und Welt zu lieben,
dass nicht die Pein,
wo Heulen und Zähnklappen sein,
dich ewig mag betrüben!
Ach spiegle dich am reichen Mann,
der in der Qual

auch nicht einmal
ein Tröpflein Wasser haben kann!

11. Choral

O Ewigkeit, du Donnerwort,
o Schwert, das durch die Seele bohrt,
o Anfang sonder Ende!
O Ewigkeit, Zeit ohne Zeit,
ich weiß vor grosser Traurigkeit
nicht, wo ich mich hinwende.
Nimm du mich, wenn es dir gefällt,
Herr Jesu, in dein Freudenzelt!

Bibliographical references

All libretti sourced from Neue Bach-Ausgabe. Johann Sebastian Bach. Neue Ausgabe sämtlicher Werke, published by the Johann-Sebastian-Bach-Institut Göttingen and the Bach-Archiv Leipzig, Series I (Cantatas), vol. 1–41, Kassel and Leipzig, 1954–2000.
All in-depth analyses by Anselm Hartinger (English translations/editing by Alice Noger-Gradon/Mary Carozza) based on the following sources:  Hans-Joachim Schulze, Die Bach-Kantaten. Einführungen zu sämtlichen Kantaten Johann Sebastian Bachs, Leipzig, 2nd edition, 2007; Alfred Dürr, Johann Sebastian Bach. Die Kantaten, Kassel, 9th edition, 2009, and Martin Petzoldt, Bach-Kommentar. Die geistlichen Kantaten, Stuttgart, vol. 1, 2nd edition, 2005 and vol. 2, 1st edition, 2007.

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